Seeds of faith in Latino youth/Semillas de fe en la juventud latina Print E-mail
Youth Column
Written by Maria-Pia Negro Chin, Catholic News Service   
Thursday, Sep. 14, 2017 -- 12:00 AM

Last year, I saw nearly 500 young people gather on a Saturday morning, carrying signs about the mercy of God. They were getting ready for their annual procession around New York. But in this procession, prayer was intertwined with joyous dancing and upbeat singing about how God's love and mercy are for all.

They were part of the Movimiento de Jornadas de Vida Cristiana, which translates into the Journeys of Christian Life Movement, a bilingual Catholic movement of Latino youth and young adults from parishes in Queens and Brooklyn, as well as Manhattan. Mile after mile, I was in awe by their joy-filled (and contagious) witness of the faith.

I remained curious about the source of their hope, faith, and unity and recently talked to some of the young leaders, as the movement is celebrating its 50th anniversary.

What I learned is that this movement provides men and women with a community to deepen and mature their relationship with God. The seed is planted in a four-day retreat, which was inspired by the Cursillo de Cristiandad, an apostolic movement with origins in Spain. This retreat gives young people the chance to encounter Christ's love, to be able to pinpoint a moment in their lives where they felt truly loved by God.

The peer-led meetings, guest speakers, service opportunities and retreats that follow the Jornada retreat give teenagers opportunities to grow in faith and use their gifts to help others to encounter God, said Eliza Bermejo, 21, who joined the movement when she was 15 and is now a member of the leadership team. "Our mission is (to be) youths evangelizing youths," she said.

"Here are people that are one of their own, the same struggles, the same temptations, the same difficulties of being a youth in our society, speaking about their love for Jesus," said Fr. James Kuroly, the spiritual director of the Jornada movement. "It's inspiring."

After the retreat, youths are called to cultivate their seeds of faith, so they can share it with the next person they meet. Over the course of 50 years, around 15,000 people have taken a Jornada retreat.

For many, the Jornada retreat marked the moment when they consciously opened their hearts to being loved by God. And they try to continue living what they learned at the retreat to maintain that bridge that connects them with God.

Melanie Feliciano, 25, the movement's president, said that Jornada helps young people realize that what they do matters and that "by being Christ-like, they can make a difference in the world."

Feliciano, who discovered the movement over 10 years ago, added that the youth have a sense of responsibility to help their peers to discover and follow God's calling. The unity among Jornadistas (those who have attended the retreat) leads them to encourage one another to be a beacon of God's hope in the world.

The connection to a community of peers that have their best interest at heart gives the youth a sense of belonging and worth, especially amid challenges like bullying, self-esteem issues or misunderstandings at home or school, Bermejo added.

"The greatest need that everyone has is to feel welcomed and to feel loved," Father Kuroly said. "(Youth) live in a world that is critical, that may push them aside. We have to be countercultural and be different by being compassionate, merciful and loving to all."

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El año pasado, vi a cerca de 500 jóvenes reunirse en un sábado por la mañana, llevando señales sobre la misericordia de Dios. Se estaban preparando para su procesión anual alrededor de Nueva York. Pero en esta procesión, la oración se entrelazó con bailes alegres y el canto optimista sobre cómo el amor de Dios y la misericordia son para todos.

Ellos eran parte del Movimiento de Jornadas de Vida Cristiana, un movimiento católico de jóvenes latinos de las parroquias de Queens y Brooklyn, así como de Manhattan. Milla tras milla, estaba asombrada por su (contagioso) testimonio de fe lleno de alegría.

Sentí curiosidad acerca de la fuente de su esperanza, fe y unidad y recientemente conversé con algunos de los jóvenes líderes mientras el movimiento celebra su 50 aniversario.

Lo que aprendí es que este movimiento proporciona a hombres y mujeres una comunidad para profundizar y madurar su relación con Dios. La semilla se siembra en un retiro de cuatro días, inspirado en el Cursillo de Cristiandad, un movimiento apostólico de origen español. Este retiro da a los jóvenes la oportunidad de encontrar el amor de Cristo, de poder identificar un momento en sus vidas donde se sintieron verdaderamente amados por Dios.

Eliza Bermejo, de 21 años, quien se unió al movimiento cuando tenía 15 años y ahora es miembro del equipo de liderazgo, dijo que las reuniones, los oradores invitados a las charlas, las oportunidades de servicio y los retiros que siguen al retiro de Jornada dan a los adolescentes oportunidades para crecer en la fe y usar sus dones para ayudar a otros a encontrarse con Dios. "Nuestra misión es (ser) jóvenes evangelizando a los jóvenes", dijo.

"Son uno de ellos, pasan por las mismas luchas, las mismas tentaciones, las mismas dificultades de ser un joven en nuestra sociedad, hablando de su amor por Jesús", dijo el padre James Kuroly, director espiritual del movimiento Jornada. "Es inspirador".

Después del retiro, los jóvenes son llamados a cultivar sus semillas de fe, para que puedan compartirla con la siguiente persona que encuentran. En el transcurso de 50 años, alrededor de 15.000 personas han vivido un retiro Jornada.

Para muchos, el retiro de Jornada marcó el momento en que conscientemente abrieron sus corazones para ser amados por Dios. Y tratan de continuar viviendo lo que aprendieron en el retiro para mantener ese puente que los conecta con Cristo.

Melanie Feliciano, de 25 años, la presidenta del movimiento, dijo que Jornada ayuda a los jóvenes a darse cuenta de que lo que ellos hacen es importante y que "al ser como Cristo pueden hacer una diferencia en el mundo".

Feliciano, quien descubrió el movimiento hace más de 10 años, agregó que los jóvenes tienen un sentido de responsabilidad para ayudar a sus compañeros a discernir y el llamado de Dios. La unidad entre los jornadistas los lleva a animarse mutuamente a ser un faro de la esperanza de Dios en el mundo.

La conexión con una comunidad de compañeros que buscan lo mejor para ellos da a los jóvenes un sentido de pertenencia y valor, sobre todo en medio de desafíos como intimidación, problemas de autoestima o malentendidos en casa o en la escuela, añadió Bermejo.

"La mayor necesidad que tiene todo el mundo es sentirse bienvenido y sentirse amado", dijo el padre Kuroly. "(Jóvenes) viven en un mundo que es crítico, que puede empujarlos a un lado. Tenemos que ser contraculturales y ser diferentes al ser compasivos, misericordiosos, cariñosos y generosos con todos".


Maria-Pia Negro Chin is bilingual associate editor at Maryknoll Magazine.

 
 

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