Shedding labels and moving forward/ Desprendiéndose de etiquetas para poder avanzar Print
Youth Column
Thursday, Sep. 29, 2016 -- 12:00 AM

A speaker at a conference a few years back shared how he overcame adversity and reached success through hard work. He also shared how his life could have been much different.

When he was in high school, he was labeled "dumb" and "rebellious." He was told that even if he managed to stay away from gangs and to graduate, he would not amount to much.

Believing this "destiny," he started to skip school with other teenagers who were also seen as problematic. But one day, a stranger asked him what he wanted to study in college.

The speaker was baffled because he had never heard college was a possibility. This propelled him to pursue a different path in life.

What would have happened if he continued believing he was a lost cause? He might have dropped out of school and become what people assumed he would be.

This made me realize that labels can become disabling for a teenager. Because teens are defining their identities, labels offer a chance to see what group they belong to.

But being repeatedly told who you supposedly are -- particularly if they are negative labels like "stupid," "slow," "ditzy," "loser," "loose," "pothead" or "rebel" -- can be crippling. It can affect teens' opinions of who they aspire to be. Even when categories are not negative, being compartmentalized into a group is limiting.

As Judy Baer, professor of sociology at Rutgers University, told Newsweek magazine years ago, young people "are very sensitive to what their peers think of them, in part (because) they're trying to understand who they are." These labels, especially when pronounced by people we admire, can uplift or damage.

Unfortunately, labels can be based on racial or gender stereotypes, appearances or superficial interactions. Humans are more complicated than just a single label. Often words used to "describe" another are based on assumptions and do not reflect the complexities of the person being branded.

Have you assimilated a label or imposed one on others? How can we go beyond prejudices and generalizations?

Vincent Ruggiero, author of "The Art of Thinking," wrote that stereotypes, negative or positive, sort multidimensional people and circumstances into ready-made categories, which prevents "careful distinctions and meaningful discussions."

Why do we slip into judgment? Perhaps because it is easier to assume instead of getting to know somebody, or because suspicion or fear promote stereotypes and labels, or we judge others because it makes us feel superior.

Sometimes, we don't challenge labels because we are too afraid to become a target, so we don't defend others. Other times, we are unaware that we are unfairly labeling others.

Yet, we know from the Bible that we should stop judging. As we read in the Gospel of Matthew: "Why do you notice the splinter in your brother's eye, but do not perceive the wooden beam in your own eye?"

The speaker I heard at the conference saw himself through a different lens that allowed him to aspire to more. Shedding pre-made categories can help us discern all the aspects that form our identities. As his story shows, this can empower us to turn challenges into opportunities.

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Un orador en una conferencia hace unos años compartió cómo se sobrepuso a la adversidad y alcanzó el éxito a través del trabajo duro. También compartió cómo su vida pudo haber sido muy diferente.

Cuando estaba en la escuela secundaria, fue etiquetado como "tonto" y "rebelde". Se le dijo que incluso si lograba mantenerse alejado de pandillas y graduarse, él no llegaría muy lejos en la vida.

Creyendo que este era su "destino", comenzó a faltar a la escuela con otros adolescentes que también fueron vistos como problemáticos. Pero un día, un desconocido le preguntó qué quería estudiar en la universidad.

El orador estaba desconcertado porque nunca había oído hablar de la universidad como una posibilidad. La pregunta lo impulsó a seguir otro camino diferente.

¿Qué habría ocurrido si seguía creyendo que era una causa perdida? Él podría haber abandonado la escuela y llegar a ser lo que la gente suponía que iba a ser.

Esto hizo que me diera cuenta de que las llamadas etiquetas -- las generalizaciones y categorías que atribuimos a personas en función de lo que esperamos de ellas -- pueden llegar a ser incapacitantes para un adolescente. Debido a que los adolescentes están definiendo sus identidades, las etiquetas ofrecen la oportunidad de pertenecer a un grupo.

Pero si a un joven se le dice repetidamente lo que supuestamente es -- sobre todo si son etiquetas negativas como "estúpido", "lento", "boba" "perdedor", "fácil", "grifo" o "rebelde" -- puede ser agobiante. Esto puede afectar las aspiraciones de los adolescentes. Incluso cuando las categorías no son negativas, el tratar de integrarse a un grupo los puede limitar.

Como Judy Baer, una profesora de sociología en la Universidad de Rutgers, le dijo a la revista Newsweek hace años, los jóvenes "son muy sensibles a lo que sus compañeros piensan de ellos, en parte (debido a) que están tratando de comprender quienes son". Estas etiquetas, especialmente cuando son pronunciadas por personas que admiramos, pueden inspirar o dañar.

Desafortunadamente, las etiquetas pueden estar basadas en estereotipos raciales o de género, apariencias o interacciones superficiales. Los seres humanos somos más complicados que una simple etiqueta. A menudo, las palabras usadas para "describir" se basan en suposiciones y no reflejan la complejidad de la persona que está siendo etiquetada.

¿Has asimilado una etiqueta o impuesto una sobre los demás? ¿Cómo podemos ir más allá de los prejuicios y generalizaciones?

Vicente Ruggiero, autor del libro "El arte del pensamiento", escribió que los estereotipos, negativos o positivos, separan a personas y circunstancias multidimensionales en categorías prefabricadas, lo que impide "distinciones cuidadosas y discusiones significativas".

¿Por qué caemos en el juicio? Tal vez porque es más fácil asumir en lugar de llegar a conocer a alguien, o porque la sospecha o temor promueven estereotipos y etiquetas, o juzgamos a los demás porque nos hace sentir superiores.

A veces, no cuestionamos etiquetas porque tememos convertirnos en blanco de burlas y no defendemos a los demás. Otras veces no nos damos cuenta de que estamos etiquetando injustamente a otros.

Sin embargo, sabemos por la Biblia que debemos dejar de juzgar. Como leemos en el Evangelio de Mateo: "¿Por qué te fijas en la paja que está en el ojo de tu hermano y no adviertes la viga que está en el tuyo?"

El orador que escuché durante la conferencia pudo verse a sí mismo a través de un lente diferente que le permitió aspirar a más. El desprenderse de las categorías prefabricadas puede ayudar a discernir todos los aspectos que forman nuestras identidades. Como muestra su historia, esto nos puede fortalecer a transformar retos en oportunidades.


Maria-Pia Negro Chin is bilingual associate editor at Maryknoll Magazine.

 
 

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